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以物易物,给商人们带来沉重的负担和很多的不便。比如想要用粮食换木材,但是有木材的不一定要粮食;而要粮食的又不一定有木材。要是有一种东西大家都愿意 要,那么商人们之间的贸易就会方便得多了。曾经有一个时期,差不多人人都愿意要大麦。那时候大麦除了做面包和酿酒外,还可以用来支付工资和换取任何别的东 西。这样,商人们到外地做买卖,只要用毛驴和骆驼驮上大麦去,就很快换回自己所需要的东西了。

美索不达米亚文明

后来,人们发现银子能换的东西多,携带方便,久放不坏,人人都愿意要,是一种做买卖的好物品。开始,商人们按照成交的多少,每次都得称量银子。以后,就铸造 成一小块一小块的银条,每块银条上都标好了重量。这就是世界上最早的金属货币。我国古代用银子买卖东西的情况也是这样。

金属货币的出现,使人们第一次有了一种可以长期储存、又不会变坏的财富。它促进了贸易和生产的发展!

随着贸易范围和数量的不断扩大,人们需要经常掌握买进和卖出的情况,于是又出现了记账和算账的问题。

古老的美索不达米亚文字和书写材料使得记账成为一项非常艰巨的工作。书写的时候,得先把粘土做成方形的板砖,然后用尖木棍在上面刻字,最后把泥板放在太阳下 晒干或者在火上烤干。这么复杂的过程,写起来很慢,改写、保管和查看也很不方便。不过,一经写成就不容易损坏了。近年来,考古学家在两河流域发掘出成千块 这种刻有楔形文字的泥板,虽然经历了几千年,上面刻写的图文仍然清晰可见。这是我们了解古代美索不达米亚文化的重要依据。

美索不达米亚

尽管当时美索不达米亚的对外贸易量大,有相当精密的度量衡,又有了金属货币,但是它的文字记账方法实在落后。幸好,那时候一般人都不采用书面的计算法,而是 在地上铺一层沙子,在沙子的沟里放小石子进行计算。这个装置和埃及人的办法差不多,我们也可以把它叫做原始的算盘。它虽然简陋,却方便好用。

在美索不达米亚商人的算盘里,当一个石子在沟与沟之间移动的时候,数值也跟着相应变化:第一行为1,第二行为10×1,第三行为10×10×1,在第四行为10×10×10×1,如此等等。就是说,每一行沟里的石子比它前一行里的数值大十倍,比它后一行里的数值小十倍。用我们现在的话来说,这就是以十为基数。

大多数的古代数字系统都用十做基数。我们猜测,人们在开始的时候大概都是用十个手指来数数的。其实,“十”这个数并没有什么奇特的地方,用别的数做基数也同样很方便。美洲中部的马雅人以二十为基数,想来他们在开始的时候,很可能是用手指和脚趾一起来计数的。

美索不达米亚人有时也以六十为基数。由巴比伦人创造的六十进位制一直沿用到现在。我们今天计算时间,就是把一小时分成六十分钟,一分钟又分成六十秒;对于地 球经纬度的划分,也是把一度分成六十分,每一分又分成六十秒。六十进位制的产生,可能是和天文学的发展有关系。苏马连人和巴比伦人在天文学上曾取得了很高 的成就。

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